Gennaio 29, 2023

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Walter Cunningham: L’ultimo astronauta sopravvissuto dell’Apollo 7 è morto

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Cnn

Walter Cunningham, un astronauta della NASA in pensione e pilota del primo volo con equipaggio nel famoso programma Apollo dell’agenzia spaziale, è morto martedì mattina presto all’età di 90 anni, la NASA disse.

Cunningham è stato uno dei primi membri del programma di volo spaziale umano della NASA come membro della sua terza classe di astronauti, entrando a far parte dell’agenzia spaziale nel 1963. È stato selezionato per pilotare l’Apollo 7, la prima missione con equipaggio del programma della NASA che ha continuato a far atterrare gli esseri umani sulla luna per la prima volta.

“Vorremmo esprimere il nostro immenso orgoglio per la vita che ha vissuto e la nostra profonda gratitudine per l’uomo che era: un patriota, un esploratore, pilota, astronauta, marito, fratello e padre”, ha osservato la famiglia Cunningham in una dichiarazione condivisa dalla NASA. “Il mondo ha perso un altro vero eroe e ci mancherà moltissimo.”

La missione Apollo 7 è stata lanciata nel 1968 ed è durata circa 11 giorni, inviando l’equipaggio in un viaggio in orbita che equivaleva a un volo di prova che potrebbe dimostrare la capacità della capsula Apollo di incontrarsi con un altro veicolo spaziale in orbita e aprire la strada a future esplorazioni più profonde spazio. È stato anche degno di nota per essere apparso nella prima trasmissione televisiva in diretta di americani dallo spazio, secondo NASA.

Cunningham era l’ultimo membro sopravvissuto dell’equipaggio dell’Apollo 7, che comprendeva anche gli astronauti Wally Schirra e Don Eisele.

Nato a Creston, Iowa, ha conseguito una laurea con lode in fisica e un master con lode in fisica presso l’Università della California a Los Angeles, Cunningham aveva 36 anni quando fu lanciata la missione Apollo 7. Durante un colloquio con l’Oral History Office della NASA nel 1999, ha riflettuto sul suo percorso professionale e sulle sue motivazioni.

L'equipaggio del primo volo con equipaggio Apollo della NASA - (da sinistra) Cunningham, Donn F. Eisele e Walter M. Schirra - si prepara per i test del simulatore di missione nel 1968 presso lo stabilimento dell'aviazione nordamericana.

“Sono una di quelle persone che non si sono mai guardate indietro. Lo ricordo solo quando qualcuno mi ha chiesto dopo che sono diventato un astronauta”, ha detto Cunningham. “Tutto quello che ricordo è solo di tenere il naso sulla mola e voler fare il meglio che potevo come – non me ne rendevo conto in quel momento, ma era perché volevo sempre essere meglio preparato per il passo successivo. Ho sempre guardato al futuro. Non vivo nel passato.

Sebbene si sia avventurato nello spazio solo una volta, Cunningham ha continuato a diventare un leader nel programma Skylab della NASA, la prima stazione spaziale degli Stati Uniti che ha orbitato attorno alla Terra dal 1973 al 1979.

Prima di entrare a far parte della NASA, Cunningham si arruolò nella Marina degli Stati Uniti e iniziò ad addestrarsi come pilota nel 1952, secondo il suo ufficiale Biografia della NASA, e ha servito come pilota di caccia con il Corpo dei Marines degli Stati Uniti in 54 missioni in Corea.

“L’unica cosa che ricordo di aver mai fatto specificamente per diventare un astronauta, perché ho visto che ero diventato uno dei, se non il migliore, pilota di caccia al mondo”, ha detto Cunningham nell’intervista con l’Oral History Office della NASA.

Cunningham ha anche completato un dottorato in fisica presso l’UCLA senza completare una tesi, e successivamente, nel 1974, ha completato un programma di gestione avanzata presso la Harvard Graduate School of Business, secondo la NASA.

Cunningham testimonia sull'esplorazione spaziale durante l'audizione della sottocommissione per lo spazio, la scienza e la competitività del Senato degli Stati Uniti per il commercio, la scienza e i trasporti al Campidoglio di Washington, DC, il 24 febbraio 2015.

Ha lavorato come fisico per la Rand Corporation, un think tank militare senza scopo di lucro, prima di entrare nel corpo degli astronauti.

Dopo aver lasciato l’agenzia spaziale, Cunningham ha ricoperto molti ruoli, assumendo vari ruoli nel settore privato. Secondo la sua biografia della NASA, ha ricoperto numerosi ruoli esecutivi presso società di sviluppo, ha lavorato come consulente per startup, è diventato imprenditore e investitore e, alla fine, è diventato un conduttore di talk show radiofonici.

Negli anni successivi, Cunningham divenne anche un critico esplicito delle nozioni prevalenti sull’impatto dell’umanità sul cambiamento climatico.

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