Gennaio 29, 2023

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La Croazia elimina il Brasile dai Mondiali ai calci di rigore

AL RAYYAN, Qatar — Per 45 minuti, poi 90 e poi altri 15, il Brasile ha provato tutti gli strumenti del suo considerevole arsenale: i toe poke e i back heels, i bigodini che si piegano dolcemente e le fette dell’esterno del piede. Man mano che la sua frustrazione cresceva, si è imperniato su alcune delle arti più oscure del calcio: tuffi e flop, tiri di maglia e spinte e appelli all’arbitro per ottenere giustizia.

Niente di tutto ciò ha funzionato. La Croazia aveva portato una morsa in uno scontro a fuoco e per più di due lunghe ore venerdì ha spremuto con calma e metodo la vita e la gioia dal Brasile. La Croazia, ormai gli avversari dovrebbero saperlo, non esce dal Mondiale senza combattere.

I brasiliani hanno segnato un gol nel finale. I croati hanno risposto con uno ancora più tardi. La partita è andata ai calci di rigore. E solo allora, con otto calci veloci che hanno rotto un pareggio dopo 120 minuti, è finita.

La Croazia si stava dirigendo verso le semifinali. Il Brasile stava tornando a casa. Ancora.

“Per me il Brasile è il calcio e il calcio è il Brasile”, ha detto il difensore della Croazia Borna Sosa. “Battere il Brasile è forse la miglior sensazione di sempre”.

Il Brasile era arrivato in Qatar il mese scorso con il singolare obiettivo che si prefigge ad ogni Mondiale: vincerlo. Cinque volte campione della Coppa del Mondo, un paese che crede di avere diritto come qualsiasi altra nazione alla supremazia nello sport che adora, il Brasile aveva manovrato le sue prime tre partite con il cruise control. Il suo avanzamento non era mai stato messo in dubbio dopo aver vinto la sua prima partita con la sua stella, Neymar, nella formazione e aver diviso i due successivi mentre era seduto a prendersi cura di un infortunio alla caviglia.

La sua consueta spavalderia era tornata lunedì, con una vittoria per 4-1 sulla Corea del Sud caratterizzata da passaggi sublimi, festeggiamenti da gol danzanti e un ripristino delle aspettative annuali della nazione alle stelle.

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Credito…Justin Setterfield/Getty Images

Quando tutto ha cominciato ad andare bene venerdì, quando il gol di Neymar ha portato il Brasile in vantaggio ai supplementari, i giocatori e la nazione hanno tirato un sospiro di sollievo. Ma altrettanto all’improvviso, tutto è andato storto: pareggio croato, sconfitta ai calci di rigore, uscita ai quarti invece di un possibile appuntamento con l’Argentina in semifinale martedì.

“Quello che è andato storto è che si tratta di calcio”, ha detto il portiere del Brasile Alisson. “Tutto può succedere.”

Molti tifosi e alcuni giornalisti hanno subito accusato l’allenatore brasiliano della sconfitta; Dopo la partita, ha risposto alle chiamate per dimettersi dicendo che aveva già deciso di lasciare il suo posto. Altri hanno appena voltato le spalle.

“Non guardo più questa Coppa”, ha detto Andressa Valentim, 26 anni, ingegnere forestale che piangeva in un bar di Brasilia dopo la sconfitta. “Per me è finita”.

La Croazia si era fatta strada fino alla finale della scorsa edizione, in Russia nel 2018, sopravvivendo a tre partite andate ai supplementari, e aveva già prevalso in una sparatoria in Qatar, contro il Giappone lunedì.

“Quando si tratta di calci di rigore, diventiamo i favoriti”, ha detto l’allenatore della Croazia Zlatko Dalic attraverso un interprete dopo aver battuto il Brasile. Era, ha detto, “come se i nostri avversari avessero già perso la partita a quel punto”.

Il percorso lì era stato costante, ma non rettilineo. La Croazia sembrava aver esaurito la corda alla fine del primo tempo supplementare, quando Neymar ha completato un passaggio fulmineo ed è andato a segnare, regalando al Brasile un meritato, anche se ritardato, vantaggio. I suoi fan espirarono. Anche la sua nazione lo ha fatto.

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Ma la Croazia ha avuto una risposta anche per questo: un contropiede al 117′, un passaggio dal nulla e in mezzo, un tiro duro di Bruno Petkovic deviato per pareggiare i conti. Fu solo allora che i quarti di finale della Coppa del Mondo a squadre, a reti inviolate dopo due tempi e non più dopo due tempi supplementari, arrivarono nel punto in cui si concludono così tante partite della Croazia: ai calci di rigore.

E a quel punto anche i brasiliani probabilmente intuivano la fine che stava per arrivare.

Credito…Alex Grimm/Getty Images

Quattro croati si sono fatti avanti con calma e hanno trasformato i loro rigori. Due brasiliani – Rodrygo, che è andato per primo, e Marquinhos, che è andato per ultimo – non l’hanno fatto.

E proprio così, il Brasile, che aveva un piede in semifinale meno di 30 minuti prima, è stato eliminato.

Non riusciva quasi a crederci. Marquinhos si è inginocchiato proprio davanti al dischetto del rigore e poi ha appoggiato la fronte sull’erba. Neymar, che non è mai riuscito a fare il suo tentativo ai rigori, si è tenuto le mani sul viso a centrocampo, poi si è alzato e si è morso il colletto, il viso uno sguardo incredulo. Thiago Silva si avvicinò e gli diede un bacio sull’assegno. Daniel Alves è arrivato con un abbraccio. Una lacrima è scesa sulla guancia di Neymar.

Sul lato opposto del campo, i deliranti scatti della Croazia in ogni direzione si sono concentrati attorno al portiere Dominik Livakovic, che aveva parato il rigore di Rodrygo e costretto Marquinhos a provare a tagliare il rasoio.

La Croazia, la squadra che non sarà battuta, affronterà in semifinale la prossima settimana la vincente della seconda partita di venerdì tra Argentina e Olanda. Blocca un po ‘di tempo in più se hai intenzione di guardarlo.

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Il Brasile non può dire di non aver provato tutto per vincere. Quando Vinícius Júnior, Richarlison e Raphina non sono riusciti a trovare un modo per superare Livakovic, Antony, Rodrygo e Pedro sono stati mandati a provarci. Quando Neymar ha finalmente trovato una via d’uscita, il vantaggio è durato solo circa 15 minuti. La pressione è tornata. La porta di uscita incombeva.

La sparatoria della Croazia è stata tanto clinica quanto metodica è stata la sua prestazione più ampia. Nikola Vlasic è andato a sinistra. Lavro Majer è andato al centro. Luka Modric ha tirato alto. Mislav Orsic ha tirato basso.

Quando, un attimo dopo, Marquinhos ha battuto con forza il suo tentativo sul palo sinistro, il campo si è rapidamente inondato di colori di persone che ancora cercavano di capire cosa fosse appena successo. I brasiliani, i favoriti vestiti con le loro famose magliette gialle, barcollavano o stavano fermi o si sedevano di lato, rassegnati al fatto che il paese ora aspetterà altri quattro anni per aggiungere al suo bottino record di cinque titoli di Coppa del Mondo.

Credito…Adrian Dennis/Agence France-Presse — Getty Images

La festa a scacchi rossi e bianchi della Croazia era ormai ovunque, un mare casuale di bandiere e abbracci e uomini senza maglietta e bambini che correvano sparsi per il campo. Uno dei figli di Modric gli saltò tra le braccia. Lovren ha preso una delle sue mani per una passeggiata. E al centro del campo, Leonardo e Manuela Perisic, i figli dell’attaccante croato Ivan Perisic, hanno fatto una fila d’api per il cerchio centrale, verso Neymar, che è stato poi avvolto in un abbraccio in lacrime con un compagno di squadra.

Un membro dello staff del Brasile è intervenuto per fermare Leonardo, allungando un braccio per suggerire che potrebbe non essere il momento giusto. Ma Leonardo aveva catturato lo sguardo di Neymar, e il brasiliano si voltò verso di lui. Il ragazzo e la superstar si sono stretti la mano. Neymar ha cullato la testa del ragazzo. Si scambiarono una parola veloce. Poi si sono lasciati, il ragazzo è scappato con la sorella, tornando ai festeggiamenti croati. Neymar si è presto diretto negli spogliatoi, verso un’altra lunga attesa.

James Wagner ha contribuito alla segnalazione di Al Rayyan e André Spigariol di Brasilia.