Gennaio 29, 2023

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Il randello della coda dell’anchilosauro non stava solo oscillando contro il T. Rex

Per allontanare i predatori sovradimensionati, molti dinosauri erbivori erano biologicamente armati fino ai denti. Alcuni avevano teschi tempestati di corna, mentre altri avevano code irte di punte. Ma pochi eguagliavano l’arsenale degli anchilosauri, un gruppo di erbivori che raggiunse il picco di diversità durante il periodo Cretaceo. La maggior parte del corpo dell’ankylosauro era racchiuso in placche ossee che sporgevano in punti frastagliati, e alcuni portavano attorno a una coda simile a una mazza capace di sferrare un colpo spaccaossa.

A causa della loro natura apparentemente indistruttibile, sia i paleoartisti che i ricercatori hanno passato decenni ipoteticamente a contrapporre questi carri armati alimentati da piante contro tirannosauri e altri carnivori all’apice. Tuttavia, i predatori potrebbero non essere stati le uniche creature ad assorbire i loro maltrattamenti.

In uno studio pubblicato mercoledì nel Lettere di biologia, i ricercatori hanno analizzato l’anatomia di uno degli scheletri di anchilosauro più completi al mondo. Hanno scoperto diverse piastre di armatura rotte e guarite concentrate attorno ai fianchi della creatura prive di chiari segni di malattia o predazione. Invece, l’armatura sembrava essere stata scheggiata dalla mazza di un altro anchilosauro.

“Le ferite sono proprio dove ti aspetteresti che due anchilosauri in battaglia rompano le cose”, ha detto Victoria Arbour, paleontologa del Royal BC Museum nella British Columbia e autrice dello studio.

Lo scheletro di anchilosauro squisitamente conservato, che sfoggia un’armatura completa chiamata osteodermi, è stato scoperto accidentalmente nel 2014 da cacciatori di fossili commerciali che scavavano un vicino tirannosauro nella formazione del fiume Judith del Montana. Quando il Royal Ontario Museum di Toronto lo acquistò, la maggior parte dello scheletro della creatura era ancora sepolta in una lastra di arenaria di 35.000 libbre, lasciando liberi solo il cranio e la coda.

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Sulla base del cranio dell’ankylosauro e della sua mazza all’estremità di una coda spinosa, era chiaro che l’animale era una specie unica. La testa incrostata di corno del dinosauro ha ricordato al Dr. Arbour, allora ricercatore post-dottorato presso il museo dell’Ontario, della tazza nodosa di Zuul, il cane del terrore del film “Ghostbusters”. Nel 2017, lei e il suo collega hanno battezzato la nuova specie Zuul crurivastator, o “Zuul, il distruttore di stinchi”.

Il resto del corpo di Zuul è rimasto intrappolato nella roccia per più di un anno mentre i preparatori di fossili tagliavano faticosamente la roccia. Alla fine hanno scoperto la pelle fossilizzata punteggiata di osteodermi. Mentre si facevano strada verso la parte posteriore di Zuul, scoprirono che ad alcune punte lungo i fianchi dell’animale mancavano le punte e che le guaine ossee che racchiudevano questi osteodermi si erano rotte e guarite in punti smussati.

Poiché le placche danneggiate erano raggruppate attorno ai fianchi di Zuul, il Dr. Arbor e i suoi colleghi hanno iniziato a chiedersi se fossero cicatrici difensive di un attacco fallito. Cacciatori bipedi come Gorgosaurus, un cugino allampanato del Tyrannosaurus rex, avrebbero attaccato Zuul dall’alto invece di schiantarsi sul fianco. E pochi punti erano poco appetibili come le cosce ricoperte di punte di Zuul, che si trovavano a breve distanza dal suo randello.

Invece il dott. Arbor e il suo team hanno concluso che il posizionamento dei piatti malconci, insieme all’assenza di segni di morsi, era coerente con una crepa della mazza della coda di un altro Zuul. Poiché gli osteodermi danneggiati erano in diversi stadi di guarigione, era probabile che questo anchilosauro subisse la sua giusta quota di colpi 76 milioni di anni fa.

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Gli autori hanno proposto che le lesioni si siano verificate durante combattere tra Zuul e i suoi robusti fratelli. Come le pecore bighorn di oggi o giraffe che oscillano il colloanchilosauri in competizione potrebbero aver stabilito il dominio sferrando colpi al corpo che distruggono l’armatura con le loro mazze caudali.

Le nuove prove sono essenziali per studiare il comportamento di questi dinosauri classici, ma enigmatici. “Gli anchilosauri non hanno lasciato discendenti viventi, quindi non abbiamo analoghi viventi per imparare cosa hanno fatto gli antichi anchilosauri”, ha detto Jordan Mallon, un paleontologo del Canadian Museum of Nature di Ottawa, che non è stato coinvolto nello studio. “Questo è il primo esempio in cui siamo stati in grado di mettere insieme alcune prove a sostegno del fatto che queste cose stessero effettivamente usando le mazze della coda per schiantarsi l’una contro l’altra in modo rituale”.

E questa pratica potrebbe aver guidato l’evoluzione di mazze da coda più nodose, proprio come il modo in cui gli alci moderni impiegano le loro corna elaborate non solo per litigare tra loro ma anche per impressionare i potenziali compagni. “Il motivo per cui hanno una mazza per la coda probabilmente non è guidato dalla predazione, ma più per il combattimento intraspecifico”, ha detto il dott. disse Arbor. “È più selezione sessuale che selezione naturale.”

Sebbene queste mazze possano essersi evolute per aiutare gli anchilosauri a colpirsi a vicenda, erano comunque in grado di sferrare un colpo debilitante sotto il ginocchio di un tirannosauro. “Il distruttore di stinchi è ancora abbastanza adatto”, ha detto il dott. disse Arbor.

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